Recetas tradicionales

¿Cómo es la comida en Corea del Norte?

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Los ciudadanos del Reino Ermitaño subsisten con una dieta relativamente escasa.

Pyongyang es encantador en esta época del año.

Para los más de 24 millones de ciudadanos de Corea del Norte, la vida puede ser una lucha. El aislamiento y el régimen totalitario de Corea del Norte ha sido durante mucho tiempo objeto de escrutinio global, lo que le valió el apodo de "El Reino Ermitaño" en el mediados del siglo XIX después de rechazar las relaciones con las potencias europeas que infringen el este y el sudeste de Asia. Internet es ampliamente inaccesible para los ciudadanos, el contacto con los turistas es estrictamente limitado y, en esencia, existe sin medios de difusión independientes. Las estaciones de radio y televisión están bloqueadas en las estaciones del gobierno, y es contra la ley escuchar transmisiones extranjeras, que el gobierno también bloquea.

Pero, ¿cómo es la comida?

Para la gran mayoría de los norcoreanos, que tienen que subsistir con un ingreso anual de menos de $ 2,000, los alimentos más consumidos incluyen arroz hervido, gachas de maíz y kimchi, con poca o ninguna proteína (y ahí es cuando hay no es una hambruna). Otros alimentos populares incluyen el injo gogi bap, una salchicha hecha con sobras de soja; naengmyun, fideos fríos hechos de trigo, trigo sarraceno y / o patatas; bulgogi, carne en rodajas finas, marinada y a la parrilla (también popular en Corea del Sur); sinseollo, un plato de bricolaje con verduras crudas, carne y albóndigas cocinadas en la mesa a la barbacoa coreana; soondae, morcilla elaborada con jengibre, semillas de sésamo e intestino delgado de ternera o cerdo; y tofu bap, piel de tofu frito relleno de arroz. Para acompañarlo todo, beben soju, vino de arroz con un contenido de alcohol en promedio alrededor del 23 por ciento.

Sin embargo, si planea visitar Corea del Norte pronto (y no lo desaconsejamos), no espere amar la comida; un periodista visitante lo llamó "la peor comida que he probado en mi vida".


Soy el único australiano que vive en Corea del Norte. Déjame contarte sobre eso

M uchas personas se opondrían a la idea de que un occidental ponga un pie en Corea del Norte, que es conocida internacionalmente por sus armas nucleares, historial de derechos humanos y su sociedad militarista altamente reglamentada.

Es posible que se sorprendan un poco al saber que un joven australiano, ese soy yo, renunciaría a dos años de sus 20 para estudiar en la Universidad Kim Il-sung, la mejor universidad de Corea del Norte, en la capital del país, Pyongyang.

Y tal vez sientan curiosidad por saber cómo es la vida en Pyongyang como uno de los pocos residentes occidentales a largo plazo, uno de los tres estudiantes occidentales y el único australiano en todo el país.

Soy consciente de que mis experiencias son muy parecidas a las de un extranjero. Pero sí creo que he obtenido información invaluable sobre cómo viven, trabajan y juegan los residentes de Pyongyang.

Había estado interesado en el socialismo desde que estudié la Revolución Rusa en la escuela secundaria, mientras que mi padre sinólogo, mi madre china y el amor infantil por el anime japonés habían despertado una pasión por el chino y el japonés.

Luego estudié en China y viví en el mismo piso del dormitorio que el contingente norcoreano. Me intrigaron sus pines de solapa que representaban a sus líderes nacionales y las pegatinas de la bandera de Corea del Norte en sus puertas (ningún otro estudiante hizo esto).

Las interacciones que tuve con estos estudiantes realmente despertaron mi curiosidad: estaban completamente en desacuerdo con la visión estereotipada de personas con "lavado de cerebro".

Pronto comencé a aprender todo lo que pude sobre la vida cotidiana en el país, desde su arquitectura y moda hasta cómo su gente veía el mundo. Finalmente, logré organizar un viaje a Pyongyang.

Me volví particularmente cercano a dos coreanos que trabajaban para una empresa de turismo local, y en asociación con ellos fundé mi propio operador turístico especializado en turismo educativo en Corea del Norte, Tongil Tours, a través del cual comencé a hacer viajes regulares al país liderando grupos de turistas occidentales.

Propaganda sobre un paso subterráneo de la carretera en Ryonghung, Pyongyang, Corea del Norte. Fotografía: Alek Sigley / Tongil Tours

Después de terminar mi licenciatura en estudios asiáticos, decidí llevar mi interés por Corea del Norte a un nivel de posgrado. Pyongyang parecía una opción natural y, con la ayuda de mis amigos norcoreanos, comencé mi maestría en literatura norcoreana contemporánea en abril de 2018.

Como residente extranjero a largo plazo con una visa de estudiante, tengo un acceso casi sin precedentes a Pyongyang. Soy libre de vagar por la ciudad, sin que nadie me acompañe. La interacción con los lugareños puede ser limitada a veces, pero puedo comprar y cenar casi en cualquier lugar que quiera.

Corea del Norte está hoy en transición. A pesar de las fuertes sanciones, Pyongyang tiene una pequeña pero creciente clase de consumidores, debido en parte a las políticas gubernamentales para liberalizar sectores de la economía.

Salir a cenar es una manifestación importante de este nuevo poder adquisitivo. Entre los restaurantes que he visitado junto con otros estudiantes extranjeros se encuentra un moderno restaurante de ollas calientes con cinta transportadora, donde los comensales pueden elegir entre más de 50 ingredientes, desde hongos shiitake hasta macarrones, para su caldo.

Este restaurante siempre está lleno los fines de semana a la hora del almuerzo, y la clientela luce modas que no se verían fuera de lugar en Shanghai o Seúl. Incluso hemos detectado a jóvenes que claramente se han sometido a una cirugía plástica.

Naturalmente, Pyongyang ofrece una amplia variedad de excelente comida coreana, desde bulgogi hasta bibimpap. Pero también hemos encontrado sushi de cinta transportadora y algunos restaurantes chinos bastante auténticos.

Hay un local de comida rápida cuyas camareras me dijeron que su comida era "como KFC", y otro que sirve hamburguesas y papas fritas. La hamburguesa estaba bastante cerca de McDonald's, solo con rodajas de pepino crudo y no en escabeche.

Un restaurante de comida rápida llamado Myohyanggwan en Pyongyang, que sirve comida al estilo McDonald's. Fotografía: Alek Sigley / Tongil Tours

Cuando se trata de compras, los productos importados incluyen de todo, desde ositos de goma Haribo y carne de res de Nueva Zelanda hasta ropa deportiva Adidas y gel de baño Dove.

Los productos fabricados localmente están mejorando en calidad: hace unos años todo el papel era gris y tosco, pero ahora las tiendas están llenas de cuadernos con papel blanco blanqueado (aunque los cohetes y los monumentos de Pyongyang en las portadas todavía los señalan como norcoreanos). .

El gobierno ha estado fomentando un mayor uso de la tecnología y, aunque los lugareños aún no pueden acceder a Internet, su propia red interna se está desarrollando cada vez más.

El metro de Pyongyang siempre está lleno de "zombis telefónicos" que miran fijamente los juegos, las películas o las noticias. Prácticamente la única persona que he conocido que no tiene un teléfono inteligente es mi profesora de teoría literaria de 73 años, que se ha quedado con su dispositivo estilo Nokia de la década de 2000.

Pero quizás las experiencias más reveladoras que he tenido han sido las de hablar con varios lugareños.

Un taxista, por ejemplo, me dijo que sabía que Australia era un destino turístico popular. Sabía que habíamos respaldado a los "imperialistas estadounidenses" en la guerra de Corea, en la que había luchado su abuelo, pero dijo que esperaba que yo fuera el primero de muchos extranjeros en vivir en su ciudad natal.

En el dormitorio, compartí una habitación durante cuatro meses con un estudiante local que se especializaba en inglés. En la mayoría de los sentidos, no era muy diferente de un tipo típico de unos 20 años. Un ávido fanático del fútbol, ​​amaba a Neymar y Messi, a quienes siguió junto con el 25 de abril Sports Club, un equipo local de Pyongyang. Disfrutó de alguna bebida (y un cigarrillo más regular).

Tenía un gran interés en la política internacional y soñaba con algún día “trabajar en el Ministerio de Relaciones Exteriores de una Corea unificada”.

Pero a diferencia de un estudiante típico, el momento más orgulloso de mi compañero de cuarto de sus días en la universidad fue cuando representó a la universidad en un desfile militar observado por Kim Jong-un.

Me contó sobre el entrenamiento agotador que se necesitaba para lograr que su nivel de gallina llegara al estándar, pero también sobre los lazos que forjó con sus compañeros en la marcha y el sentido de orgullo y logro que sintió después. Siempre guardaba una foto de ese día en su escritorio.

Una vez me preguntó si Australia era un estado de partido único. Me sorprendió, pero hice todo lo posible para explicar nuestro sistema multipartidista. Estaba particularmente interesado en escuchar que tenemos un partido comunista, pero pareció un poco decepcionado cuando le dije lo pequeño que es.

Ahora que se ha mudado del dormitorio, no puedo volver a ponerme en contacto con él: los números de teléfono de los extranjeros están en una red separada y reunirse con los lugareños sin una razón expresa generalmente está mal visto. Decir adiós fue emotivo.

Pero si te sirve de consuelo, el hecho de que un australiano y un norcoreano pudieran compartir felizmente una habitación durante cuatro meses demuestra que hay una manera mejor. Podemos llevarnos bien.


Soy el único australiano que vive en Corea del Norte. Déjame contarte sobre esto

Mucha gente se resistiría a la idea de que un occidental pusiera un pie en Corea del Norte, que es conocida internacionalmente por sus armas nucleares, historial de derechos humanos y su sociedad militarista altamente reglamentada.

Es posible que se sorprendan un poco al saber que un joven australiano, ese soy yo, renunciaría a dos años de sus 20 para estudiar en la Universidad Kim Il-sung, la mejor universidad de Corea del Norte, en la capital del país, Pyongyang.

Y tal vez sientan curiosidad por saber cómo es la vida en Pyongyang como uno de los pocos residentes occidentales a largo plazo, uno de los tres estudiantes occidentales y el único australiano en todo el país.

Soy muy consciente de que mis experiencias son en gran medida las de un extranjero. Pero sí creo que he obtenido información invaluable sobre cómo viven, trabajan y juegan los residentes de Pyongyang.

Había estado interesado en el socialismo desde que estudié la Revolución Rusa en la escuela secundaria, mientras que mi padre sinólogo, mi madre china y el amor infantil por el anime japonés habían despertado una pasión por el chino y el japonés.

Seguí estudiando en China y viví en el mismo piso del dormitorio que el contingente norcoreano. Me intrigaron sus pines de solapa que representaban a sus líderes nacionales y las pegatinas de la bandera de Corea del Norte en sus puertas (ningún otro estudiante hizo esto).

Las interacciones que tuve con estos estudiantes realmente despertaron mi curiosidad: estaban completamente en desacuerdo con la visión estereotipada de personas con "lavado de cerebro".

Pronto comencé a aprender todo lo que pude sobre la vida cotidiana en el país, desde su arquitectura y moda hasta cómo su gente veía el mundo. Finalmente, logré organizar un viaje a Pyongyang.

Me volví particularmente cercano a dos coreanos que trabajaban para una empresa de turismo local, y en asociación con ellos fundé mi propio operador turístico especializado en turismo educativo en Corea del Norte, Tongil Tours, a través del cual comencé a hacer viajes regulares al país liderando grupos de turistas occidentales.

Propaganda sobre un paso subterráneo de la carretera en Ryonghung, Pyongyang, Corea del Norte. Fotografía: Alek Sigley / Tongil Tours

Después de terminar mi licenciatura en estudios asiáticos, decidí llevar mi interés por Corea del Norte a un nivel de posgrado. Pyongyang parecía una opción natural y, con la ayuda de mis amigos norcoreanos, comencé mi maestría en literatura norcoreana contemporánea en abril de 2018.

Como residente extranjero a largo plazo con una visa de estudiante, tengo un acceso casi sin precedentes a Pyongyang. Soy libre de vagar por la ciudad, sin que nadie me acompañe. La interacción con los lugareños puede ser limitada a veces, pero puedo comprar y cenar casi en cualquier lugar que quiera.

Corea del Norte está hoy en transición. A pesar de las fuertes sanciones, Pyongyang tiene una pequeña pero creciente clase de consumidores, debido en parte a las políticas gubernamentales para liberalizar sectores de la economía.

Salir a cenar es una manifestación importante de este nuevo poder adquisitivo. Entre los restaurantes que he visitado junto con otros estudiantes extranjeros se encuentra un moderno restaurante de ollas calientes con cinta transportadora, donde los comensales pueden elegir entre más de 50 ingredientes, desde hongos shiitake hasta macarrones, para su caldo.

Este restaurante siempre está lleno los fines de semana a la hora del almuerzo, y la clientela luce modas que no se verían fuera de lugar en Shanghai o Seúl. Incluso hemos detectado a jóvenes que claramente se han sometido a una cirugía plástica.

Naturalmente, Pyongyang ofrece una amplia variedad de excelente comida coreana, desde bulgogi hasta bibimpap. Pero también hemos encontrado sushi de cinta transportadora y algunos restaurantes chinos bastante auténticos.

Hay un local de comida rápida cuyas camareras me dijeron que su comida era "como KFC", y otro que sirve hamburguesas y papas fritas. La hamburguesa estaba bastante cerca de McDonald's, solo con rodajas de pepino crudo y no en escabeche.

Un restaurante de comida rápida llamado Myohyanggwan en Pyongyang, que sirve comida al estilo McDonald's. Fotografía: Alek Sigley / Tongil Tours

Cuando se trata de compras, los productos importados incluyen de todo, desde ositos de goma Haribo y carne de res de Nueva Zelanda hasta ropa deportiva Adidas y gel de baño Dove.

Los productos fabricados localmente están mejorando en calidad: hace unos años todo el papel era gris y tosco, pero ahora las tiendas están llenas de cuadernos con papel blanco blanqueado (aunque los cohetes y los monumentos de Pyongyang en las portadas todavía los señalan como norcoreanos). .

El gobierno ha estado fomentando un mayor uso de la tecnología y, aunque los lugareños aún no pueden acceder a Internet, su propia red interna se está desarrollando cada vez más.

El metro de Pyongyang siempre está lleno de "zombis telefónicos" que miran fijamente los juegos, las películas o las noticias. Prácticamente la única persona que he conocido que no tiene un teléfono inteligente es mi profesora de teoría literaria de 73 años, que se ha quedado con su dispositivo estilo Nokia de la década de 2000.

Pero quizás las experiencias más reveladoras que he tenido han sido las de hablar con varios lugareños.

Un taxista, por ejemplo, me dijo que sabía que Australia era un destino turístico popular. Sabía que habíamos apoyado a los "imperialistas estadounidenses" en la guerra de Corea, en la que había luchado su abuelo, pero dijo que esperaba que yo fuera el primero de muchos extranjeros en vivir en su ciudad natal.

En el dormitorio, compartí una habitación durante cuatro meses con un estudiante local que se especializaba en inglés. En la mayoría de los sentidos, no era muy diferente de un tipo típico de unos 20 años. Un ávido aficionado al fútbol, ​​amaba a Neymar y Messi, a quienes seguía junto con el 25 de abril Sports Club, un equipo local de Pyongyang. Disfrutó de alguna bebida (y un cigarrillo más regular).

Tenía un gran interés en la política internacional y soñaba con algún día "trabajar en el Ministerio de Relaciones Exteriores de una Corea unificada".

Pero a diferencia de un estudiante típico, el momento más orgulloso de mi compañero de cuarto de sus días en la universidad fue cuando representó a la universidad en un desfile militar observado por Kim Jong-un.

Me contó sobre el entrenamiento agotador que necesitaba para conseguir que su nivel de gallina se elevara al estándar, pero también sobre los lazos que forjó con sus compañeros de marcha y el sentido de orgullo y logro que sintió después. Siempre guardaba una foto de ese día en su escritorio.

Una vez me preguntó si Australia era un estado de partido único. Me sorprendió, pero hice todo lo posible para explicar nuestro sistema multipartidista. Estaba particularmente interesado en escuchar que tenemos un partido comunista, pero pareció un poco decepcionado cuando le dije lo pequeño que es.

Ahora que se mudó del dormitorio, no puedo volver a contactarlo: los números de teléfono de los extranjeros están en una red separada y reunirse con los lugareños sin una razón expresa generalmente está mal visto. Decir adiós fue emotivo.

Pero si te sirve de consuelo, el hecho de que un australiano y un norcoreano pudieran compartir felizmente una habitación durante cuatro meses demuestra que hay una manera mejor. Podemos llevarnos bien.


Soy el único australiano que vive en Corea del Norte. Déjame contarte sobre eso

Mucha gente se resistiría a la idea de que un occidental pusiera un pie en Corea del Norte, que es conocida internacionalmente por sus armas nucleares, historial de derechos humanos y su sociedad militarista altamente reglamentada.

Es posible que se sorprendan un poco al saber que un joven australiano, ese soy yo, renunciaría a dos años de sus 20 para estudiar en la Universidad Kim Il-sung, la mejor universidad de Corea del Norte, en la capital del país, Pyongyang.

Y tal vez sientan curiosidad por saber cómo es la vida en Pyongyang como uno de los pocos residentes occidentales a largo plazo, uno de los tres estudiantes occidentales y el único australiano en todo el país.

Soy muy consciente de que mis experiencias son en gran medida las de un extranjero. Pero sí creo que he obtenido información invaluable sobre cómo viven, trabajan y juegan los residentes de Pyongyang.

Había estado interesado en el socialismo desde que estudié la Revolución Rusa en la escuela secundaria, mientras que mi padre sinólogo, mi madre china y el amor infantil por el anime japonés habían despertado una pasión por el chino y el japonés.

Luego estudié en China y viví en el mismo piso del dormitorio que el contingente norcoreano. Me intrigaron sus pines de solapa que representaban a sus líderes nacionales y las pegatinas de la bandera de Corea del Norte en sus puertas (ningún otro estudiante hizo esto).

Las interacciones que tuve con estos estudiantes realmente despertaron mi curiosidad: estaban completamente en desacuerdo con la visión estereotipada de personas con "lavado de cerebro".

Pronto comencé a aprender todo lo que pude sobre la vida cotidiana en el país, desde su arquitectura y moda hasta cómo su gente veía el mundo. Finalmente, logré organizar un viaje a Pyongyang.

Me volví particularmente cercano a dos coreanos que trabajaban para una empresa de turismo local, y en asociación con ellos fundé mi propio operador turístico especializado en turismo educativo en Corea del Norte, Tongil Tours, a través del cual comencé a hacer viajes regulares al país liderando grupos de turistas occidentales.

Propaganda sobre un paso subterráneo de la carretera en Ryonghung, Pyongyang, Corea del Norte. Fotografía: Alek Sigley / Tongil Tours

Después de terminar mi licenciatura en estudios asiáticos, decidí llevar mi interés por Corea del Norte a un nivel de posgrado. Pyongyang parecía una opción natural y, con la ayuda de mis amigos norcoreanos, comencé mi maestría en literatura norcoreana contemporánea en abril de 2018.

Como residente extranjero a largo plazo con una visa de estudiante, tengo un acceso casi sin precedentes a Pyongyang. Soy libre de vagar por la ciudad, sin que nadie me acompañe. La interacción con los lugareños puede ser limitada a veces, pero puedo comprar y cenar casi en cualquier lugar que quiera.

Corea del Norte está hoy en transición. A pesar de las fuertes sanciones, Pyongyang tiene una pequeña pero creciente clase de consumidores, debido en parte a las políticas gubernamentales para liberalizar sectores de la economía.

Salir a cenar es una manifestación importante de este nuevo poder adquisitivo. Entre los restaurantes que he visitado junto con otros estudiantes extranjeros se encuentra un moderno restaurante de ollas calientes con cinta transportadora, donde los comensales pueden elegir entre más de 50 ingredientes, desde hongos shiitake hasta macarrones, para su caldo.

Este restaurante siempre está lleno los fines de semana a la hora del almuerzo, y la clientela luce modas que no se verían fuera de lugar en Shanghai o Seúl. Incluso hemos visto a jóvenes que claramente se han sometido a una cirugía plástica.

Naturalmente, Pyongyang ofrece una amplia variedad de excelente comida coreana, desde bulgogi hasta bibimpap. Pero también hemos encontrado sushi de cinta transportadora y algunos restaurantes chinos bastante auténticos.

Hay un local de comida rápida cuyas camareras me dijeron que su comida era "como KFC", y otro que sirve hamburguesas y papas fritas. La hamburguesa estaba bastante cerca de McDonald's, solo con rodajas de pepino crudo y no en escabeche.

Un restaurante de comida rápida llamado Myohyanggwan en Pyongyang, que sirve comida al estilo McDonald's. Fotografía: Alek Sigley / Tongil Tours

Cuando se trata de compras, los productos importados incluyen de todo, desde ositos de goma Haribo y carne de res de Nueva Zelanda hasta ropa deportiva Adidas y gel de baño Dove.

Los productos fabricados localmente están mejorando en calidad: hace unos años todo el papel era gris y tosco, pero ahora las tiendas están llenas de cuadernos con papel blanco blanqueado (aunque los cohetes y los monumentos de Pyongyang en las portadas todavía los señalan como norcoreanos) .

El gobierno ha estado fomentando un mayor uso de la tecnología y, aunque los lugareños aún no pueden acceder a Internet, su propia red interna se está desarrollando cada vez más.

El metro de Pyongyang siempre está lleno de "zombis telefónicos" que miran fijamente los juegos, las películas o las noticias. Prácticamente la única persona que he conocido que no tiene un teléfono inteligente es mi profesora de teoría literaria de 73 años, que se ha quedado con su dispositivo estilo Nokia de la década de 2000.

Pero quizás las experiencias más reveladoras que he tenido han sido las de hablar con varios lugareños.

Un taxista, por ejemplo, me dijo que sabía que Australia era un destino turístico popular. Sabía que habíamos respaldado a los "imperialistas estadounidenses" en la guerra de Corea, en la que había luchado su abuelo, pero dijo que esperaba que yo fuera el primero de muchos extranjeros en vivir en su ciudad natal.

En el dormitorio, compartí una habitación durante cuatro meses con un estudiante local que se especializaba en inglés. En la mayoría de los casos, no era muy diferente de un tipo típico de unos 20 años. Un ávido aficionado al fútbol, ​​amaba a Neymar y Messi, a quienes seguía junto con el 25 de abril Sports Club, un equipo local de Pyongyang. Disfrutó de alguna bebida (y un cigarrillo más regular).

Tenía un gran interés en la política internacional y soñaba con algún día "trabajar en el Ministerio de Relaciones Exteriores de una Corea unificada".

Pero a diferencia de un estudiante típico, el momento más orgulloso de mi compañero de cuarto de sus días en la universidad fue cuando representó a la universidad en un desfile militar observado por Kim Jong-un.

Me contó sobre el entrenamiento agotador que se necesitaba para lograr que su nivel de gallina llegara al estándar, pero también sobre los lazos que forjó con sus compañeros en la marcha y el sentido de orgullo y logro que sintió después. Siempre guardaba una foto de ese día en su escritorio.

Una vez me preguntó si Australia era un estado de partido único. Me sorprendió, pero hice todo lo posible para explicar nuestro sistema multipartidista. Estaba particularmente interesado en escuchar que tenemos un partido comunista, pero pareció un poco decepcionado cuando le dije lo pequeño que es.

Ahora que se mudó del dormitorio, no puedo volver a contactarlo: los números de teléfono de los extranjeros están en una red separada y reunirse con los lugareños sin una razón expresa generalmente está mal visto. Decir adiós fue emotivo.

Pero si te sirve de consuelo, el hecho de que un australiano y un norcoreano pudieran compartir felizmente una habitación durante cuatro meses demuestra que hay una mejor manera. Podemos llevarnos bien.


Soy el único australiano que vive en Corea del Norte. Déjame contarte sobre eso

M uchas personas se opondrían a la idea de que un occidental ponga un pie en Corea del Norte, que es conocida internacionalmente por sus armas nucleares, historial de derechos humanos y su sociedad militarista altamente reglamentada.

Es posible que se sorprendan un poco al saber que un joven australiano, ese soy yo, renunciaría a dos años de sus 20 para estudiar en la Universidad Kim Il-sung, la mejor universidad de Corea del Norte, en la capital del país, Pyongyang.

Y tal vez sientan curiosidad por saber cómo es la vida en Pyongyang como uno de los pocos residentes occidentales a largo plazo, uno de los tres estudiantes occidentales y el único australiano en todo el país.

Soy consciente de que mis experiencias son muy parecidas a las de un extranjero. Pero sí creo que he obtenido información invaluable sobre cómo viven, trabajan y juegan los residentes de Pyongyang.

Había estado interesado en el socialismo desde que estudié la Revolución Rusa en la escuela secundaria, mientras que mi padre sinólogo, mi madre china y el amor infantil por el anime japonés habían despertado una pasión por el chino y el japonés.

Luego estudié en China y viví en el mismo piso del dormitorio que el contingente norcoreano. Me intrigaron sus pines de solapa que representaban a sus líderes nacionales y las pegatinas de la bandera de Corea del Norte en sus puertas (ningún otro estudiante hizo esto).

Las interacciones que tuve con estos estudiantes realmente despertaron mi curiosidad: estaban completamente en desacuerdo con la visión estereotipada de personas con "lavado de cerebro".

Pronto comencé a aprender todo lo que pude sobre la vida cotidiana en el país, desde su arquitectura y moda hasta cómo su gente veía el mundo. Finalmente, logré organizar un viaje a Pyongyang.

Me volví particularmente cercano a dos coreanos que trabajaban para una empresa de turismo local, y en asociación con ellos fundé mi propio operador turístico especializado en turismo educativo en Corea del Norte, Tongil Tours, a través del cual comencé a hacer viajes regulares al país liderando grupos de turistas occidentales.

Propaganda sobre un paso subterráneo de la carretera en Ryonghung, Pyongyang, Corea del Norte. Fotografía: Alek Sigley / Tongil Tours

Después de terminar mi licenciatura en estudios asiáticos, decidí llevar mi interés por Corea del Norte a un nivel de posgrado. Pyongyang parecía una opción natural y, con la ayuda de mis amigos norcoreanos, comencé mi maestría en literatura norcoreana contemporánea en abril de 2018.

Como residente extranjero a largo plazo con una visa de estudiante, tengo un acceso casi sin precedentes a Pyongyang. Soy libre de vagar por la ciudad, sin que nadie me acompañe. La interacción con los lugareños puede ser limitada a veces, pero puedo comprar y cenar casi en cualquier lugar que quiera.

Corea del Norte está hoy en transición. A pesar de las fuertes sanciones, Pyongyang tiene una pequeña pero creciente clase de consumidores, debido en parte a las políticas gubernamentales para liberalizar sectores de la economía.

Salir a cenar es una manifestación importante de este nuevo poder adquisitivo. Entre los restaurantes que he visitado junto con otros estudiantes extranjeros se encuentra un moderno restaurante de ollas calientes con cinta transportadora, donde los comensales pueden elegir entre más de 50 ingredientes, desde hongos shiitake hasta macarrones, para su caldo.

Este restaurante siempre está lleno los fines de semana a la hora del almuerzo, y la clientela luce modas que no se verían fuera de lugar en Shanghai o Seúl. Incluso hemos detectado a jóvenes que claramente se han sometido a una cirugía plástica.

Naturalmente, Pyongyang ofrece una amplia variedad de excelente comida coreana, desde bulgogi hasta bibimpap. Pero también hemos encontrado sushi de cinta transportadora y algunos restaurantes chinos bastante auténticos.

Hay un local de comida rápida cuyas camareras me dijeron que su comida era "como KFC", y otro que sirve hamburguesas y papas fritas. La hamburguesa estaba bastante cerca de McDonald's, solo con rodajas de pepino crudo y no en escabeche.

Un restaurante de comida rápida llamado Myohyanggwan en Pyongyang, que sirve comida al estilo McDonald's. Fotografía: Alek Sigley / Tongil Tours

Cuando se trata de compras, los productos importados incluyen de todo, desde ositos de goma Haribo y carne de res de Nueva Zelanda hasta ropa deportiva Adidas y gel de baño Dove.

Los productos fabricados localmente están mejorando en calidad: hace unos años todo el papel era gris y tosco, pero ahora las tiendas están llenas de cuadernos con papel blanco blanqueado (aunque los cohetes y los monumentos de Pyongyang en las portadas todavía los señalan como norcoreanos). .

El gobierno ha estado fomentando un mayor uso de la tecnología y, aunque los lugareños aún no pueden acceder a Internet, su propia red interna se está desarrollando cada vez más.

El metro de Pyongyang siempre está lleno de "zombis telefónicos" que miran fijamente los juegos, las películas o las noticias. Prácticamente la única persona que he conocido que no tiene un teléfono inteligente es mi profesora de teoría literaria de 73 años, que se ha quedado con su dispositivo estilo Nokia de la década de 2000.

Pero quizás las experiencias más reveladoras que he tenido han sido las de hablar con varios lugareños.

Un taxista, por ejemplo, me dijo que sabía que Australia era un destino turístico popular. Sabía que habíamos apoyado a los "imperialistas estadounidenses" en la guerra de Corea, en la que había luchado su abuelo, pero dijo que esperaba que yo fuera el primero de muchos extranjeros en vivir en su ciudad natal.

En el dormitorio, compartí una habitación durante cuatro meses con un estudiante local que se especializaba en inglés. En la mayoría de los sentidos, no era muy diferente de un tipo típico de unos 20 años. Un ávido aficionado al fútbol, ​​amaba a Neymar y Messi, a quienes seguía junto con el 25 de abril Sports Club, un equipo local de Pyongyang. Disfrutó de alguna bebida (y un cigarrillo más regular).

Tenía un gran interés en la política internacional y soñaba con algún día “trabajar en el Ministerio de Relaciones Exteriores de una Corea unificada”.

Pero a diferencia de un estudiante típico, el momento más orgulloso de mi compañero de cuarto de sus días en la universidad fue cuando representó a la universidad en un desfile militar observado por Kim Jong-un.

Me contó sobre el entrenamiento agotador que se necesitaba para lograr que su nivel de gallina llegara al estándar, pero también sobre los lazos que forjó con sus compañeros en la marcha y el sentido de orgullo y logro que sintió después. Siempre guardaba una foto de ese día en su escritorio.

Una vez me preguntó si Australia era un estado de partido único. Me sorprendió, pero hice todo lo posible para explicar nuestro sistema multipartidista. Estaba particularmente interesado en escuchar que tenemos un partido comunista, pero pareció un poco decepcionado cuando le dije lo pequeño que es.

Ahora que se ha mudado del dormitorio, no puedo volver a ponerme en contacto con él: los números de teléfono de los extranjeros están en una red separada y reunirse con los lugareños sin una razón expresa generalmente está mal visto. Decir adiós fue emotivo.

Pero si te sirve de consuelo, el hecho de que un australiano y un norcoreano pudieran compartir felizmente una habitación durante cuatro meses demuestra que hay una manera mejor. Podemos llevarnos bien.


Soy el único australiano que vive en Corea del Norte. Déjame contarte sobre esto

M uchas personas se opondrían a la idea de que un occidental ponga un pie en Corea del Norte, que es conocida internacionalmente por sus armas nucleares, historial de derechos humanos y su sociedad militarista altamente reglamentada.

Es posible que se sorprendan un poco al saber que un joven australiano, ese soy yo, renunciaría a dos años de sus 20 para estudiar en la Universidad Kim Il-sung, la mejor universidad de Corea del Norte, en la capital del país, Pyongyang.

Y tal vez sientan curiosidad por saber cómo es la vida en Pyongyang como uno de los pocos residentes occidentales a largo plazo, uno de los tres estudiantes occidentales y el único australiano en todo el país.

Soy muy consciente de que mis experiencias son en gran medida las de un extranjero. Pero sí creo que he obtenido información invaluable sobre cómo viven, trabajan y juegan los residentes de Pyongyang.

Me había interesado en el socialismo desde que estudié la Revolución Rusa en la escuela secundaria, mientras que mi padre sinólogo, mi madre china y el amor infantil por el anime japonés habían despertado una pasión por el chino y el japonés.

Seguí estudiando en China y viví en el mismo piso del dormitorio que el contingente norcoreano. Me intrigaron sus pines de solapa que representaban a sus líderes nacionales y las pegatinas de la bandera de Corea del Norte en sus puertas (ningún otro estudiante hizo esto).

Las interacciones que tuve con estos estudiantes realmente despertaron mi curiosidad: estaban completamente en desacuerdo con la visión estereotipada de personas con "lavado de cerebro".

I soon began learning all I could about everyday life in the country, from its architecture and fashion to how its people viewed the world. Eventually, I managed to arrange a trip to Pyongyang.

I became particularly close to two Koreans who worked for a local tour company, and in partnership with them founded my own tour operator specialising in educational tourism to North Korea, Tongil Tours, through which I began to make regular trips to the country leading groups of western tourists.

Propaganda above a road underpass in Ryonghung, Pyongyang, North Korea. Photograph: Alek Sigley/Tongil Tours

After finishing my degree in Asian studies, I decided to take my interest in North Korea to postgraduate level. Pyongyang seemed a natural option, and with my North Korean friends’ help, I began my master’s in contemporary North Korean literature in April 2018.

As a long-term foreign resident on a student visa, I have nearly unprecedented access to Pyongyang. I’m free to wander around the city, without anyone accompanying me. Interaction with locals can be limited at times, but I can shop and dine almost anywhere I want.

North Korea today is in transition. Despite heavy sanctions, Pyongyang has a small but growing consumer class, due in part to government policies to liberalise sections of the economy.

Dining out is an important manifestation of this new spending power. Among restaurants I have visited along with other foreign students is a trendy conveyor belt hot pot restaurant, where diners can choose from more than 50 ingredients – from shiitake mushrooms to macaroni – for their broth.

This restaurant is always packed at weekend lunchtimes, with the clientele sporting fashions that wouldn’t look out of place in Shanghai or Seoul. We’ve even spotted young people who’ve clearly had plastic surgery.

Naturally, Pyongyang has a wide variety of excellent Korean food on offer, from bulgogi to bibimpap. But we’ve also found conveyor belt sushi and some pretty authentic Chinese restaurants.

There’s a fast food joint whose waitresses told me their food was “just like KFC”, and another that serves hamburgers and French fries. The burger was pretty close to McDonald’s, only with raw and not pickled cucumber slices.

A fast-food restaurant named Myohyanggwan in Pyongyang, which serves McDonald’s-style food. Photograph: Alek Sigley/Tongil Tours

When it comes to shopping, imported goods include everything from Haribo gummy bears and New Zealand beef to Adidas sportswear and Dove bodywash.

Locally manufactured products are improving in quality – a few years ago all the paper was grey and coarse, but now the shops are full of notebooks with bleached white paper (although the rockets and Pyongyang monuments on the covers still mark them out as North Korean).

The government has been encouraging greater use of technology, and while locals are still unable to access the internet, their own internal network is becoming more developed.

The Pyongyang Metro is always full of “phone zombies” staring intently at games, movies or the news. Pretty much the only person I’ve met who doesn’t have a smartphone is my 73-year-old literary theory teacher, who has stuck with her 2000s Nokia-style device.

But perhaps the most insightful experiences I’ve had have been talking with various locals.

A taxi driver, for example, told me he knew Australia was a popular tourist destination. He knew we had backed the “US imperialists” in the Korean war, which his grandfather had fought in, but said he hoped I would be the first of many foreigners to live in his home town.

In the dormitory, I shared a room for four months with a local student majoring in English. In most ways, he wasn’t too different from a typical bloke in his early 20s. An avid football fan, he loved Neymar and Messi, whom he followed alongside the April 25 Sports Club, a local Pyongyang team. He enjoyed the odd drink (and a more regular cigarette).

He had a particularly keen interest in international politics, and dreamed of one day “working in the foreign ministry of a unified Korea”.

But unlike your typical student, my roommate’s proudest moment from his uni days was when he represented the university in a military parade watched by Kim Jong-un.

He told me of the gruelling training needed to get his goose-stepping up to standard, but also of the bonds he forged with his fellow marchers and the sense of pride and achievement he felt afterwards. He always kept a photo from that day on his desk.

He once asked me whether Australia was a one-party state. I was taken aback, but did my best to explain our multi-party system. He was particularly interested to hear that we have a communist party, but seemed slightly disappointed when I told him how small it is.

Now that he’s moved out of the dorm I’m unable to contact him again – foreigners’ phone numbers are on a separate network and meeting locals without an express reason is generally frowned upon. Saying goodbye was emotional.

But if it’s any consolation, the fact that an Australian and a North Korean could happily share a room for four months does show that there’s a better way. We can get along.


I'm the only Australian living in North Korea. Let me tell you about it

M any people would balk at the idea of a westerner setting foot in North Korea, which is known internationally for its nuclear weapons, human rights record and its highly regimented, militaristic society.

They might be somewhat shocked to hear then, that one young Australian – that’s me – would give up two years of his 20s to study at Kim Il-sung University, North Korea’s top university, in the country’s capital, Pyongyang.

And perhaps they’ll be curious to hear what life in Pyongyang is like as one of only a handful of long-term western residents, one of only three western students, and the only Australian in the entire country.

I am well aware that my experiences are very much those of a foreigner. But I do think I’ve gleaned some invaluable insights into how Pyongyang residents live, work and play.

I had been interested in socialism ever since studying the Russian Revolution at high school, while my sinologist father, Chinese mother and childhood love of Japanese anime had sparked a passion for Chinese and Japanese.

I went on to study in China and lived on the same dormitory floor as the North Korean contingent. I became intrigued by their lapel pins depicting their national leaders and the North Korean flag stickers on their doors (no other students did this).

The interactions I had with these students really piqued my curiosity – they were completely at odds with the stereotypical view of a “brainwashed” people.

I soon began learning all I could about everyday life in the country, from its architecture and fashion to how its people viewed the world. Eventually, I managed to arrange a trip to Pyongyang.

I became particularly close to two Koreans who worked for a local tour company, and in partnership with them founded my own tour operator specialising in educational tourism to North Korea, Tongil Tours, through which I began to make regular trips to the country leading groups of western tourists.

Propaganda above a road underpass in Ryonghung, Pyongyang, North Korea. Photograph: Alek Sigley/Tongil Tours

After finishing my degree in Asian studies, I decided to take my interest in North Korea to postgraduate level. Pyongyang seemed a natural option, and with my North Korean friends’ help, I began my master’s in contemporary North Korean literature in April 2018.

As a long-term foreign resident on a student visa, I have nearly unprecedented access to Pyongyang. I’m free to wander around the city, without anyone accompanying me. Interaction with locals can be limited at times, but I can shop and dine almost anywhere I want.

North Korea today is in transition. Despite heavy sanctions, Pyongyang has a small but growing consumer class, due in part to government policies to liberalise sections of the economy.

Dining out is an important manifestation of this new spending power. Among restaurants I have visited along with other foreign students is a trendy conveyor belt hot pot restaurant, where diners can choose from more than 50 ingredients – from shiitake mushrooms to macaroni – for their broth.

This restaurant is always packed at weekend lunchtimes, with the clientele sporting fashions that wouldn’t look out of place in Shanghai or Seoul. We’ve even spotted young people who’ve clearly had plastic surgery.

Naturally, Pyongyang has a wide variety of excellent Korean food on offer, from bulgogi to bibimpap. But we’ve also found conveyor belt sushi and some pretty authentic Chinese restaurants.

There’s a fast food joint whose waitresses told me their food was “just like KFC”, and another that serves hamburgers and French fries. The burger was pretty close to McDonald’s, only with raw and not pickled cucumber slices.

A fast-food restaurant named Myohyanggwan in Pyongyang, which serves McDonald’s-style food. Photograph: Alek Sigley/Tongil Tours

When it comes to shopping, imported goods include everything from Haribo gummy bears and New Zealand beef to Adidas sportswear and Dove bodywash.

Locally manufactured products are improving in quality – a few years ago all the paper was grey and coarse, but now the shops are full of notebooks with bleached white paper (although the rockets and Pyongyang monuments on the covers still mark them out as North Korean).

The government has been encouraging greater use of technology, and while locals are still unable to access the internet, their own internal network is becoming more developed.

The Pyongyang Metro is always full of “phone zombies” staring intently at games, movies or the news. Pretty much the only person I’ve met who doesn’t have a smartphone is my 73-year-old literary theory teacher, who has stuck with her 2000s Nokia-style device.

But perhaps the most insightful experiences I’ve had have been talking with various locals.

A taxi driver, for example, told me he knew Australia was a popular tourist destination. He knew we had backed the “US imperialists” in the Korean war, which his grandfather had fought in, but said he hoped I would be the first of many foreigners to live in his home town.

In the dormitory, I shared a room for four months with a local student majoring in English. In most ways, he wasn’t too different from a typical bloke in his early 20s. An avid football fan, he loved Neymar and Messi, whom he followed alongside the April 25 Sports Club, a local Pyongyang team. He enjoyed the odd drink (and a more regular cigarette).

He had a particularly keen interest in international politics, and dreamed of one day “working in the foreign ministry of a unified Korea”.

But unlike your typical student, my roommate’s proudest moment from his uni days was when he represented the university in a military parade watched by Kim Jong-un.

He told me of the gruelling training needed to get his goose-stepping up to standard, but also of the bonds he forged with his fellow marchers and the sense of pride and achievement he felt afterwards. He always kept a photo from that day on his desk.

He once asked me whether Australia was a one-party state. I was taken aback, but did my best to explain our multi-party system. He was particularly interested to hear that we have a communist party, but seemed slightly disappointed when I told him how small it is.

Now that he’s moved out of the dorm I’m unable to contact him again – foreigners’ phone numbers are on a separate network and meeting locals without an express reason is generally frowned upon. Saying goodbye was emotional.

But if it’s any consolation, the fact that an Australian and a North Korean could happily share a room for four months does show that there’s a better way. We can get along.


I'm the only Australian living in North Korea. Let me tell you about it

M any people would balk at the idea of a westerner setting foot in North Korea, which is known internationally for its nuclear weapons, human rights record and its highly regimented, militaristic society.

They might be somewhat shocked to hear then, that one young Australian – that’s me – would give up two years of his 20s to study at Kim Il-sung University, North Korea’s top university, in the country’s capital, Pyongyang.

And perhaps they’ll be curious to hear what life in Pyongyang is like as one of only a handful of long-term western residents, one of only three western students, and the only Australian in the entire country.

I am well aware that my experiences are very much those of a foreigner. But I do think I’ve gleaned some invaluable insights into how Pyongyang residents live, work and play.

I had been interested in socialism ever since studying the Russian Revolution at high school, while my sinologist father, Chinese mother and childhood love of Japanese anime had sparked a passion for Chinese and Japanese.

I went on to study in China and lived on the same dormitory floor as the North Korean contingent. I became intrigued by their lapel pins depicting their national leaders and the North Korean flag stickers on their doors (no other students did this).

The interactions I had with these students really piqued my curiosity – they were completely at odds with the stereotypical view of a “brainwashed” people.

I soon began learning all I could about everyday life in the country, from its architecture and fashion to how its people viewed the world. Eventually, I managed to arrange a trip to Pyongyang.

I became particularly close to two Koreans who worked for a local tour company, and in partnership with them founded my own tour operator specialising in educational tourism to North Korea, Tongil Tours, through which I began to make regular trips to the country leading groups of western tourists.

Propaganda above a road underpass in Ryonghung, Pyongyang, North Korea. Photograph: Alek Sigley/Tongil Tours

After finishing my degree in Asian studies, I decided to take my interest in North Korea to postgraduate level. Pyongyang seemed a natural option, and with my North Korean friends’ help, I began my master’s in contemporary North Korean literature in April 2018.

As a long-term foreign resident on a student visa, I have nearly unprecedented access to Pyongyang. I’m free to wander around the city, without anyone accompanying me. Interaction with locals can be limited at times, but I can shop and dine almost anywhere I want.

North Korea today is in transition. Despite heavy sanctions, Pyongyang has a small but growing consumer class, due in part to government policies to liberalise sections of the economy.

Dining out is an important manifestation of this new spending power. Among restaurants I have visited along with other foreign students is a trendy conveyor belt hot pot restaurant, where diners can choose from more than 50 ingredients – from shiitake mushrooms to macaroni – for their broth.

This restaurant is always packed at weekend lunchtimes, with the clientele sporting fashions that wouldn’t look out of place in Shanghai or Seoul. We’ve even spotted young people who’ve clearly had plastic surgery.

Naturally, Pyongyang has a wide variety of excellent Korean food on offer, from bulgogi to bibimpap. But we’ve also found conveyor belt sushi and some pretty authentic Chinese restaurants.

There’s a fast food joint whose waitresses told me their food was “just like KFC”, and another that serves hamburgers and French fries. The burger was pretty close to McDonald’s, only with raw and not pickled cucumber slices.

A fast-food restaurant named Myohyanggwan in Pyongyang, which serves McDonald’s-style food. Photograph: Alek Sigley/Tongil Tours

When it comes to shopping, imported goods include everything from Haribo gummy bears and New Zealand beef to Adidas sportswear and Dove bodywash.

Locally manufactured products are improving in quality – a few years ago all the paper was grey and coarse, but now the shops are full of notebooks with bleached white paper (although the rockets and Pyongyang monuments on the covers still mark them out as North Korean).

The government has been encouraging greater use of technology, and while locals are still unable to access the internet, their own internal network is becoming more developed.

The Pyongyang Metro is always full of “phone zombies” staring intently at games, movies or the news. Pretty much the only person I’ve met who doesn’t have a smartphone is my 73-year-old literary theory teacher, who has stuck with her 2000s Nokia-style device.

But perhaps the most insightful experiences I’ve had have been talking with various locals.

A taxi driver, for example, told me he knew Australia was a popular tourist destination. He knew we had backed the “US imperialists” in the Korean war, which his grandfather had fought in, but said he hoped I would be the first of many foreigners to live in his home town.

In the dormitory, I shared a room for four months with a local student majoring in English. In most ways, he wasn’t too different from a typical bloke in his early 20s. An avid football fan, he loved Neymar and Messi, whom he followed alongside the April 25 Sports Club, a local Pyongyang team. He enjoyed the odd drink (and a more regular cigarette).

He had a particularly keen interest in international politics, and dreamed of one day “working in the foreign ministry of a unified Korea”.

But unlike your typical student, my roommate’s proudest moment from his uni days was when he represented the university in a military parade watched by Kim Jong-un.

He told me of the gruelling training needed to get his goose-stepping up to standard, but also of the bonds he forged with his fellow marchers and the sense of pride and achievement he felt afterwards. He always kept a photo from that day on his desk.

He once asked me whether Australia was a one-party state. I was taken aback, but did my best to explain our multi-party system. He was particularly interested to hear that we have a communist party, but seemed slightly disappointed when I told him how small it is.

Now that he’s moved out of the dorm I’m unable to contact him again – foreigners’ phone numbers are on a separate network and meeting locals without an express reason is generally frowned upon. Saying goodbye was emotional.

But if it’s any consolation, the fact that an Australian and a North Korean could happily share a room for four months does show that there’s a better way. We can get along.


I'm the only Australian living in North Korea. Let me tell you about it

M any people would balk at the idea of a westerner setting foot in North Korea, which is known internationally for its nuclear weapons, human rights record and its highly regimented, militaristic society.

They might be somewhat shocked to hear then, that one young Australian – that’s me – would give up two years of his 20s to study at Kim Il-sung University, North Korea’s top university, in the country’s capital, Pyongyang.

And perhaps they’ll be curious to hear what life in Pyongyang is like as one of only a handful of long-term western residents, one of only three western students, and the only Australian in the entire country.

I am well aware that my experiences are very much those of a foreigner. But I do think I’ve gleaned some invaluable insights into how Pyongyang residents live, work and play.

I had been interested in socialism ever since studying the Russian Revolution at high school, while my sinologist father, Chinese mother and childhood love of Japanese anime had sparked a passion for Chinese and Japanese.

I went on to study in China and lived on the same dormitory floor as the North Korean contingent. I became intrigued by their lapel pins depicting their national leaders and the North Korean flag stickers on their doors (no other students did this).

The interactions I had with these students really piqued my curiosity – they were completely at odds with the stereotypical view of a “brainwashed” people.

I soon began learning all I could about everyday life in the country, from its architecture and fashion to how its people viewed the world. Eventually, I managed to arrange a trip to Pyongyang.

I became particularly close to two Koreans who worked for a local tour company, and in partnership with them founded my own tour operator specialising in educational tourism to North Korea, Tongil Tours, through which I began to make regular trips to the country leading groups of western tourists.

Propaganda above a road underpass in Ryonghung, Pyongyang, North Korea. Photograph: Alek Sigley/Tongil Tours

After finishing my degree in Asian studies, I decided to take my interest in North Korea to postgraduate level. Pyongyang seemed a natural option, and with my North Korean friends’ help, I began my master’s in contemporary North Korean literature in April 2018.

As a long-term foreign resident on a student visa, I have nearly unprecedented access to Pyongyang. I’m free to wander around the city, without anyone accompanying me. Interaction with locals can be limited at times, but I can shop and dine almost anywhere I want.

North Korea today is in transition. Despite heavy sanctions, Pyongyang has a small but growing consumer class, due in part to government policies to liberalise sections of the economy.

Dining out is an important manifestation of this new spending power. Among restaurants I have visited along with other foreign students is a trendy conveyor belt hot pot restaurant, where diners can choose from more than 50 ingredients – from shiitake mushrooms to macaroni – for their broth.

This restaurant is always packed at weekend lunchtimes, with the clientele sporting fashions that wouldn’t look out of place in Shanghai or Seoul. We’ve even spotted young people who’ve clearly had plastic surgery.

Naturally, Pyongyang has a wide variety of excellent Korean food on offer, from bulgogi to bibimpap. But we’ve also found conveyor belt sushi and some pretty authentic Chinese restaurants.

There’s a fast food joint whose waitresses told me their food was “just like KFC”, and another that serves hamburgers and French fries. The burger was pretty close to McDonald’s, only with raw and not pickled cucumber slices.

A fast-food restaurant named Myohyanggwan in Pyongyang, which serves McDonald’s-style food. Photograph: Alek Sigley/Tongil Tours

When it comes to shopping, imported goods include everything from Haribo gummy bears and New Zealand beef to Adidas sportswear and Dove bodywash.

Locally manufactured products are improving in quality – a few years ago all the paper was grey and coarse, but now the shops are full of notebooks with bleached white paper (although the rockets and Pyongyang monuments on the covers still mark them out as North Korean).

The government has been encouraging greater use of technology, and while locals are still unable to access the internet, their own internal network is becoming more developed.

The Pyongyang Metro is always full of “phone zombies” staring intently at games, movies or the news. Pretty much the only person I’ve met who doesn’t have a smartphone is my 73-year-old literary theory teacher, who has stuck with her 2000s Nokia-style device.

But perhaps the most insightful experiences I’ve had have been talking with various locals.

A taxi driver, for example, told me he knew Australia was a popular tourist destination. He knew we had backed the “US imperialists” in the Korean war, which his grandfather had fought in, but said he hoped I would be the first of many foreigners to live in his home town.

In the dormitory, I shared a room for four months with a local student majoring in English. In most ways, he wasn’t too different from a typical bloke in his early 20s. An avid football fan, he loved Neymar and Messi, whom he followed alongside the April 25 Sports Club, a local Pyongyang team. He enjoyed the odd drink (and a more regular cigarette).

He had a particularly keen interest in international politics, and dreamed of one day “working in the foreign ministry of a unified Korea”.

But unlike your typical student, my roommate’s proudest moment from his uni days was when he represented the university in a military parade watched by Kim Jong-un.

He told me of the gruelling training needed to get his goose-stepping up to standard, but also of the bonds he forged with his fellow marchers and the sense of pride and achievement he felt afterwards. He always kept a photo from that day on his desk.

He once asked me whether Australia was a one-party state. I was taken aback, but did my best to explain our multi-party system. He was particularly interested to hear that we have a communist party, but seemed slightly disappointed when I told him how small it is.

Now that he’s moved out of the dorm I’m unable to contact him again – foreigners’ phone numbers are on a separate network and meeting locals without an express reason is generally frowned upon. Saying goodbye was emotional.

But if it’s any consolation, the fact that an Australian and a North Korean could happily share a room for four months does show that there’s a better way. We can get along.


I'm the only Australian living in North Korea. Let me tell you about it

M any people would balk at the idea of a westerner setting foot in North Korea, which is known internationally for its nuclear weapons, human rights record and its highly regimented, militaristic society.

They might be somewhat shocked to hear then, that one young Australian – that’s me – would give up two years of his 20s to study at Kim Il-sung University, North Korea’s top university, in the country’s capital, Pyongyang.

And perhaps they’ll be curious to hear what life in Pyongyang is like as one of only a handful of long-term western residents, one of only three western students, and the only Australian in the entire country.

I am well aware that my experiences are very much those of a foreigner. But I do think I’ve gleaned some invaluable insights into how Pyongyang residents live, work and play.

I had been interested in socialism ever since studying the Russian Revolution at high school, while my sinologist father, Chinese mother and childhood love of Japanese anime had sparked a passion for Chinese and Japanese.

I went on to study in China and lived on the same dormitory floor as the North Korean contingent. I became intrigued by their lapel pins depicting their national leaders and the North Korean flag stickers on their doors (no other students did this).

The interactions I had with these students really piqued my curiosity – they were completely at odds with the stereotypical view of a “brainwashed” people.

I soon began learning all I could about everyday life in the country, from its architecture and fashion to how its people viewed the world. Eventually, I managed to arrange a trip to Pyongyang.

I became particularly close to two Koreans who worked for a local tour company, and in partnership with them founded my own tour operator specialising in educational tourism to North Korea, Tongil Tours, through which I began to make regular trips to the country leading groups of western tourists.

Propaganda above a road underpass in Ryonghung, Pyongyang, North Korea. Photograph: Alek Sigley/Tongil Tours

After finishing my degree in Asian studies, I decided to take my interest in North Korea to postgraduate level. Pyongyang seemed a natural option, and with my North Korean friends’ help, I began my master’s in contemporary North Korean literature in April 2018.

As a long-term foreign resident on a student visa, I have nearly unprecedented access to Pyongyang. I’m free to wander around the city, without anyone accompanying me. Interaction with locals can be limited at times, but I can shop and dine almost anywhere I want.

North Korea today is in transition. Despite heavy sanctions, Pyongyang has a small but growing consumer class, due in part to government policies to liberalise sections of the economy.

Dining out is an important manifestation of this new spending power. Among restaurants I have visited along with other foreign students is a trendy conveyor belt hot pot restaurant, where diners can choose from more than 50 ingredients – from shiitake mushrooms to macaroni – for their broth.

This restaurant is always packed at weekend lunchtimes, with the clientele sporting fashions that wouldn’t look out of place in Shanghai or Seoul. We’ve even spotted young people who’ve clearly had plastic surgery.

Naturally, Pyongyang has a wide variety of excellent Korean food on offer, from bulgogi to bibimpap. But we’ve also found conveyor belt sushi and some pretty authentic Chinese restaurants.

There’s a fast food joint whose waitresses told me their food was “just like KFC”, and another that serves hamburgers and French fries. The burger was pretty close to McDonald’s, only with raw and not pickled cucumber slices.

A fast-food restaurant named Myohyanggwan in Pyongyang, which serves McDonald’s-style food. Photograph: Alek Sigley/Tongil Tours

When it comes to shopping, imported goods include everything from Haribo gummy bears and New Zealand beef to Adidas sportswear and Dove bodywash.

Locally manufactured products are improving in quality – a few years ago all the paper was grey and coarse, but now the shops are full of notebooks with bleached white paper (although the rockets and Pyongyang monuments on the covers still mark them out as North Korean).

The government has been encouraging greater use of technology, and while locals are still unable to access the internet, their own internal network is becoming more developed.

The Pyongyang Metro is always full of “phone zombies” staring intently at games, movies or the news. Pretty much the only person I’ve met who doesn’t have a smartphone is my 73-year-old literary theory teacher, who has stuck with her 2000s Nokia-style device.

But perhaps the most insightful experiences I’ve had have been talking with various locals.

A taxi driver, for example, told me he knew Australia was a popular tourist destination. He knew we had backed the “US imperialists” in the Korean war, which his grandfather had fought in, but said he hoped I would be the first of many foreigners to live in his home town.

In the dormitory, I shared a room for four months with a local student majoring in English. In most ways, he wasn’t too different from a typical bloke in his early 20s. An avid football fan, he loved Neymar and Messi, whom he followed alongside the April 25 Sports Club, a local Pyongyang team. He enjoyed the odd drink (and a more regular cigarette).

He had a particularly keen interest in international politics, and dreamed of one day “working in the foreign ministry of a unified Korea”.

But unlike your typical student, my roommate’s proudest moment from his uni days was when he represented the university in a military parade watched by Kim Jong-un.

He told me of the gruelling training needed to get his goose-stepping up to standard, but also of the bonds he forged with his fellow marchers and the sense of pride and achievement he felt afterwards. He always kept a photo from that day on his desk.

He once asked me whether Australia was a one-party state. I was taken aback, but did my best to explain our multi-party system. He was particularly interested to hear that we have a communist party, but seemed slightly disappointed when I told him how small it is.

Now that he’s moved out of the dorm I’m unable to contact him again – foreigners’ phone numbers are on a separate network and meeting locals without an express reason is generally frowned upon. Saying goodbye was emotional.

But if it’s any consolation, the fact that an Australian and a North Korean could happily share a room for four months does show that there’s a better way. We can get along.


I'm the only Australian living in North Korea. Let me tell you about it

M any people would balk at the idea of a westerner setting foot in North Korea, which is known internationally for its nuclear weapons, human rights record and its highly regimented, militaristic society.

They might be somewhat shocked to hear then, that one young Australian – that’s me – would give up two years of his 20s to study at Kim Il-sung University, North Korea’s top university, in the country’s capital, Pyongyang.

And perhaps they’ll be curious to hear what life in Pyongyang is like as one of only a handful of long-term western residents, one of only three western students, and the only Australian in the entire country.

I am well aware that my experiences are very much those of a foreigner. But I do think I’ve gleaned some invaluable insights into how Pyongyang residents live, work and play.

I had been interested in socialism ever since studying the Russian Revolution at high school, while my sinologist father, Chinese mother and childhood love of Japanese anime had sparked a passion for Chinese and Japanese.

I went on to study in China and lived on the same dormitory floor as the North Korean contingent. I became intrigued by their lapel pins depicting their national leaders and the North Korean flag stickers on their doors (no other students did this).

The interactions I had with these students really piqued my curiosity – they were completely at odds with the stereotypical view of a “brainwashed” people.

I soon began learning all I could about everyday life in the country, from its architecture and fashion to how its people viewed the world. Eventually, I managed to arrange a trip to Pyongyang.

I became particularly close to two Koreans who worked for a local tour company, and in partnership with them founded my own tour operator specialising in educational tourism to North Korea, Tongil Tours, through which I began to make regular trips to the country leading groups of western tourists.

Propaganda above a road underpass in Ryonghung, Pyongyang, North Korea. Photograph: Alek Sigley/Tongil Tours

After finishing my degree in Asian studies, I decided to take my interest in North Korea to postgraduate level. Pyongyang seemed a natural option, and with my North Korean friends’ help, I began my master’s in contemporary North Korean literature in April 2018.

As a long-term foreign resident on a student visa, I have nearly unprecedented access to Pyongyang. I’m free to wander around the city, without anyone accompanying me. Interaction with locals can be limited at times, but I can shop and dine almost anywhere I want.

North Korea today is in transition. Despite heavy sanctions, Pyongyang has a small but growing consumer class, due in part to government policies to liberalise sections of the economy.

Dining out is an important manifestation of this new spending power. Among restaurants I have visited along with other foreign students is a trendy conveyor belt hot pot restaurant, where diners can choose from more than 50 ingredients – from shiitake mushrooms to macaroni – for their broth.

This restaurant is always packed at weekend lunchtimes, with the clientele sporting fashions that wouldn’t look out of place in Shanghai or Seoul. We’ve even spotted young people who’ve clearly had plastic surgery.

Naturally, Pyongyang has a wide variety of excellent Korean food on offer, from bulgogi to bibimpap. But we’ve also found conveyor belt sushi and some pretty authentic Chinese restaurants.

There’s a fast food joint whose waitresses told me their food was “just like KFC”, and another that serves hamburgers and French fries. The burger was pretty close to McDonald’s, only with raw and not pickled cucumber slices.

A fast-food restaurant named Myohyanggwan in Pyongyang, which serves McDonald’s-style food. Photograph: Alek Sigley/Tongil Tours

When it comes to shopping, imported goods include everything from Haribo gummy bears and New Zealand beef to Adidas sportswear and Dove bodywash.

Locally manufactured products are improving in quality – a few years ago all the paper was grey and coarse, but now the shops are full of notebooks with bleached white paper (although the rockets and Pyongyang monuments on the covers still mark them out as North Korean).

The government has been encouraging greater use of technology, and while locals are still unable to access the internet, their own internal network is becoming more developed.

The Pyongyang Metro is always full of “phone zombies” staring intently at games, movies or the news. Pretty much the only person I’ve met who doesn’t have a smartphone is my 73-year-old literary theory teacher, who has stuck with her 2000s Nokia-style device.

But perhaps the most insightful experiences I’ve had have been talking with various locals.

A taxi driver, for example, told me he knew Australia was a popular tourist destination. He knew we had backed the “US imperialists” in the Korean war, which his grandfather had fought in, but said he hoped I would be the first of many foreigners to live in his home town.

In the dormitory, I shared a room for four months with a local student majoring in English. In most ways, he wasn’t too different from a typical bloke in his early 20s. An avid football fan, he loved Neymar and Messi, whom he followed alongside the April 25 Sports Club, a local Pyongyang team. He enjoyed the odd drink (and a more regular cigarette).

He had a particularly keen interest in international politics, and dreamed of one day “working in the foreign ministry of a unified Korea”.

But unlike your typical student, my roommate’s proudest moment from his uni days was when he represented the university in a military parade watched by Kim Jong-un.

He told me of the gruelling training needed to get his goose-stepping up to standard, but also of the bonds he forged with his fellow marchers and the sense of pride and achievement he felt afterwards. He always kept a photo from that day on his desk.

He once asked me whether Australia was a one-party state. I was taken aback, but did my best to explain our multi-party system. He was particularly interested to hear that we have a communist party, but seemed slightly disappointed when I told him how small it is.

Now that he’s moved out of the dorm I’m unable to contact him again – foreigners’ phone numbers are on a separate network and meeting locals without an express reason is generally frowned upon. Saying goodbye was emotional.

But if it’s any consolation, the fact that an Australian and a North Korean could happily share a room for four months does show that there’s a better way. We can get along.


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